26 marzo 2019

Terra: dati fondamentali e forma del nostro pianeta

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La Terra è il terzo pianeta del sistema solare, nell’ordine fra i pianeti più vicini al Sole, dopo Mercurio e Venere.

Che la Terra fosse sferica fu supposto fin dall’antichità classica dai pitagorici (VI secolo a.C.). La prima misura del meridiano terrestre fu fatta da Eratostene di Cirene (276 – 196 a. C.) che, con un metodo semplice e geniale, trovò 39.400 km. Dal 1519 al 1522 la nave Vittoria, guidata prima da Ferdinando Magellano e, dopo la sua morte (1521), da Sebastiano Del Cano, navigando verso est tornò al punto di partenza, dimostrando in tal modo la sfericità della Terra. In realtà, la Terra è sferica solo approssimativamente (ma con ottima approssimazione). Nel XVII secolo, per tutto il XVIII e parte del XIX secolo si susseguirono misurazioni sempre più precise della lunghezza di archi di meridiano, e quindi, non solo delle dimensioni della Terra ma anche della sua forma, che risultò essere molto vicina a quella di un ellissoidegenerato da un’ellisse che ruota intorno all’asse terrestre (asse minore dell’ellissoide stesso).


Dalle indicazioni precedenti Friedrich Wilhelm Bessel (1841) dedusse le lunghezze dei semiassi dell’ellissoide terrestre, del meridiano e dell’Equatore. Malgrado ciò, le ulteriori misurazioni fatte a terra, e più recentemente dai satelliti artificiali, stabilirono che la forma della Terra non è nemmeno quella di un’ellissoide, dal quale si discosta, anche se di poco, in modo molto irregolare. Per questo motivo, nel 1873, fu introdotto il termine “geoide” per indicare la figura della Terra che, naturalmente, è unica. L’ellissoide di rotazione di Bessel diventò quindi l'”ellissoide di riferimento” per cui le dimensioni adottate definitivamente, nel 1924, su base internazionale, furono quelle calcolate da J.H. Hayford, riportate nella tabella dei dati fondamentali.

DATI FONDAMENTALI DELLA TERRA

Raggio equatoriale (R)

          6.378,388 km

Raggio polare (R)

          6.356,912 km

Schiacciamento polare

          (R-R’)/R=0,003

Lunghezza del meridiano

          40.009,152 km

Lunghezza dell’equatore

          40.076,592 km

Area

          5,1·1014 cm2

Volume

          1,083·1021 cm3

Massa

          5,9742·1024 kg

Densità media

          5,5 kg/dm3

Gravità superficiale

          9,81 cm/s-2

Velocità di fuga

          11,2 km/s-1

Temperatura superficiale

Media (suolo)

          295 K (22 °C)

Pressione atmosferica

          104 Pa

Albedo

          0,37

Periodo di rotazione siderale (tempo solare medio)

          23,93 ore

Periodo di rivoluzione giorni solari medi

          365,26

Distanza minima dal Sole o perielio

          147,1·106 km

Distanza massima dal Sole o afelio

          152,1·106 km

Distanza media dal Sole

          149,6·106 km

Eccentricità dell’orbita

          0,017

Velocità orbitale media

          29,8 km/s-1

Inclinazione del piano equatoriale sul piano dell’eclittica (cioè dell’intersezione con la sfera celeste del piano su cui giace l’orbita della Terra)

          23,4°

Numero di satelliti naturali

          1

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